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Scène tirée du film "Mars Attacks !", de Tim Burton. © DR.

Scène tirée du film "Mars Attacks !", de Tim Burton. © DR.

Une planète "habitable", semblable à la Terre, a été découverte par la Nasa lundi 5 décembre. Cela veut-il dire qu'une forme de vie existe au-delà de notre système solaire?

C'est la première fois qu'une planète "habitable" est découverte par des scientifiques. Le satellite Kepler de l'Agence spatiale américaine (Nasa), lancé en mars 2009, a pour mission de rechercher des planètes sœurs de la Terre, susceptibles d'abriter la vie.

Ce lundi, le satellite a découvert l'existence de "Kepler 22b". Il s'agit d'une "exoplanète", c'est à dire une planète située dans un autre système solaire que le nôtre.

Pourquoi parle-t-on d'une planète "habitable"?

1. La première planète susceptible d'avoir de l'eau liquide

"En réalité, il s'agit de la première planète pour laquelle il n'est pas impossible qu'il y ait de l'eau liquide", tempère Vincent Coudé du Foresto, astronome à l'Observatoire de Paris. Pour l'instant, on a déjà découvert la présence d'eau sur plusieurs planètes, dont la lune. Mais jamais sous forme liquide. C'est donc une première.

C'est la distance de cette planète par rapport à l'étoile autour de laquelle elle orbite qui a permis d'envisager cette possibilité: "Imaginez un feu de cheminée. Si on se place trop loin, on a froid. Si on se place plus près, ça brûle. Il y a une zone confortable qui dépend aussi de l'intensité du feu. Pour la planète et son étoile, c'est pareil. Elle va se placer ni trop près ni trop loin pour qu'il y ait de l'eau liquide. C'est ce qu'on appelle 'zone habitable'", explique Vincent Coudé du Foresto.

Kepler 22b se situe, par rapport à son "soleil", à une distance proche de celle qui éloigne la Terre du Soleil, soit 150 millions de km. Pour avoir une idée, la distance Terre-Lune est de 400 000 km et il faut trois jours aux astronautes pour y aller.

2. Une forme de vie envisageable

Or, la présence d'eau liquide permet d'envisager qu'il y ait une forme de vie sur cette planète. Mais rien ne peut le prouver à ce jour: "On sait que sur Terre, la vie est apparue dans les océans. Si on cherche la vie ailleurs, il faut qu'il y ait des océans... Mais ce n'est pas parce qu'il y a des océans qu'il y a une forme de vie. Or rien ne prouve qu'il y en ait un sur Kepler 22-b. On suppose simplement qu'il y a de l'eau sous forme liquide", insiste Vincent Coudé du Foresto.

3. Mais c'est un peu loin...

Pour l'instant, il est impossible d'approcher cette nouvelle exoplanète, située à 600 années lumière de la Terre. Pour aller sur Pluton, il faudrait déjà 20 ans de voyage en fusée...

Pour autant, d'ici quelques années, on pourra peut-être trouver d'autres planètes avec de l'eau liquide, plus proches de la Terre. Dans ce cas, il sera possible d'analyser leur lumière avec d'autres télescopes. Mais il faut en construire de plus performants.

Tag(s) : #CIEL et ESPACE

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