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Après une décennie de gestation, le Vaste Réseau d'antennes millimétriques (Alma) a rendu ses premières observations.
 
 
 
.Chili - Les radiotélescopes d'Alma entrent en service
 
Les antennes du radiotélescope travaillent ensemble.© Alma / Esp/Naoj/Nrao

 

 

Après une décennie de gestation, les radiotélescopes d'Alma, le plus vaste projet astronomique terrestre dans le désert du nord du Chili, ont commencé à sonder l'univers lointain, épiant deux galaxies en collision, à 70 millions d'années-lumière. Le Vaste Réseau d'antennes millimétriques d'Atacama (Alma) a rendu ses premières observations de 12 radiotélescopes opérationnels, sur les 66 que contiendra le méga-site, achevé d'ici à deux ans. L'observation scientifique commence cette semaine.

"Nous vivons un moment historique pour la science, pour l'astronomie et peut-être l'humanité", a déclaré, dans un communiqué lundi, Thijs de Graauw, directeur d'Alma, un projet au budget de 600 millions de dollars réunissant Europe, États-Unis et Japon, en coopération avec le Chili. "Les Antennes" une paire de galaxies en collision situées à 70 millions d'années-lumière, dans la constellation du Corbeau découverte en 1785, ont été les premières épiées par Alma. "On y a découvert des concentrations massives de gaz, non seulement au coeur des deux galaxies, mais aussi dans la zone chaotique de collision. Des gaz en quantité des milliards de fois supérieure à la masse de notre soleil : une riche réserve de matériaux pour de futures générations d'étoiles", a indiqué l'Alma.

Série d'"assiettes"

Cette vision des zones obscures ou froides de l'univers, à travers la captation d'ondes millimétriques et submillimétriques, serait impossible avec des télescopes observant la lumière visible, ou à infrarouge. "C'est une nouvelle fenêtre dans l'univers submillimétrique, vitale pour nous aider à comprendre comment des collisions de galaxies peuvent donner naissance à des étoiles", a souligné le projet Alma. L'engouement pour le potentiel d'Alma est tel qu'il a déjà reçu plus de 900 projets d'astronomes du monde entier. Parmi eux, une centaine ont été retenus, "couvrant un large éventail, entre étoiles, galaxies, planètes, comètes et objets (célestes) divers", explique Richard Hills, chef de projet.

Dans le désert d'Atacama, à 1 700 km de Santiago, Alma a aujourd'hui l'aspect d'une curieuse série d'"assiettes" de 12 m de diamètre, qui peuvent s'installer sur 150 mètres, pour une observation très précise, ou sur 15 km, pour observer très loin, explique l'ingénieur Martin Mundnich. La sécheresse, l'altitude du désert d'Atacama, en particulier de Llano (la plaine) Chajnantor (5 000 mètres), en font un lieu sans égal, expliquent les scientifiques depuis leur base, à 2 900 m seulement. Ce désert, d'ailleurs, doit aussi abriter d'ici à 2018 un autre projet très attendu par la communauté scientifique : le futur télescope géant européen (E-ELT), un télescope optique celui-là, d'un miroir de 42 m de diamètre, géré par l'Observatoire européen austral (ESO), déjà partie prenante d'Alma.

Formation des premières galaxies

"Llano Chajnantor est un lieu spectaculaire. Très sec, sans humidité dans l'atmosphère, qui serait un problème pour nos fréquences", souligne Mundnich. "Parfois, on a relevé un taux d'humidité à la tête de l'antenne (du télescope) de zéro, c'est-à-dire qu'entre l'antenne et l'étoile il n'y a pas la moindre eau, rien. Quelque chose de spectaculaire, qu'on ne trouve nulle part ailleurs au monde", s'émerveille-t-il. "Il existe des instruments ou télescopes similaires dans le monde, mais Alma sera entre 10 à 100 fois plus puissant", conclut Lars Nyman, chef d'opérations scientifiques.

Alma fera ce que les astronomes veulent lui faire faire, pose Nyman, ouvrant des champs de découverte que les scientifiques eux-mêmes évaluent encore mal, lorsqu'"on devrait pouvoir voir la formation des premières galaxies". C'est-à-dire près de l'origine de l'univers.

 

Source : Le Point.fr- Publié le 03/10/2011 à 10:18 - Modifié le 03/10/2011 à 10:19 / AFP.

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Tag(s) : #AIR DU TEMPS

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